Wie Starship Technologies Pionierarbeit für das Lieferrobotermodell leistete

An der Wand des Hauptsitzes des Robotikunternehmens Starship Technologies ist eine Sammlung handgeschriebener Briefe angebracht. Fast alle von ihnen sind von Kindern geschrieben; In ihren niedlichen Zeichnungen vermitteln sie Herzen und Emojis mit Smileys die Art von Verwunderung, die normalerweise für Notizen reserviert ist, die an den Weihnachtsmann geschickt werden. Dies ist die Generation von Kindern, die aufgewachsen sind und Roboter eher als wohlwollend als als bösartig angesehen haben: mehr Pixars WALL-E als Terminator. Und es zeigt.

Starship Technologies

"Danke dir!" liest einen Brief. "Wir lieben deine süßen Roboter." Ein anderer ist an einen „Mr. Roboter." "Sie haben nicht mit uns gesprochen [als Sie uns besuchten]", heißt es. "Ich hoffe, wir haben dich nicht verärgert."

Starship, der Empfänger dieser Briefe, ist der Hersteller von sechsrädrigen Lieferrobotern, die ein bisschen wie ein spielzeugfreundlicher Sidekick-Roboter aus einem noch nicht erstellten Star Wars- Film aussehen . Obwohl das Unternehmen erst ein paar Jahre alt ist und nur einen Bruchteil seines möglichen späteren Marktes bedient, gehören seine Roboter aufgrund der bereits getätigten Lieferungen zu den sichtbarsten in der realen Welt, die es täglich gibt.

Wie bei vielen erfolgreichen Unternehmen ist das Verkaufsgespräch von Starship der Inbegriff von Einfachheit. Sie haben keine Zeit, in den Laden zu gehen, um etwas von Batterien bis zu Büchern zu kaufen? Lust auf einen Hamburger, aber nicht ins Auto steigen wollen, um es zu bekommen? Kein Problem: Gegen eine geringe Zustellgebühr können Sie Ihren genauen Standort in einer App auswählen. Einer der Roboter des Unternehmens nimmt den gewünschten Artikel auf und rollt autonom auf dem Bürgersteig, um ihn Ihnen zu liefern. Alles, was Sie als Kunde tun müssen, ist es zu entsperren (erneut mit Ihrer App) und Ihre Bestellung abzurufen.

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"Wir möchten, dass Lieferungen nahtlos ablaufen", sagte Henry Harris-Burland, Vice President of Marketing bei Starship, gegenüber Digital Trends. „Wenn Sie jetzt online bestellen, müssen Sie sich überlegen, wo Sie sein werden. An welche Adresse erhalten Sie etwas geliefert? Wirst du zu hause sein Bist du im Büro? Dann gibt es das Problem, dass die Orte, an denen Pakete zurückgelassen werden können, diebstahlgefährdet sind. Im Moment zahlen die Kunden für diese Unannehmlichkeiten. Wir möchten, dass die Lieferungen so nahtlos sind, dass Sie nicht einmal darüber nachdenken müssen. “

Lust auf einen Hamburger, aber nicht ins Auto steigen wollen, um es zu bekommen? Kein Problem.

Harris-Burland nennt die Briefe, die das Unternehmen erhalten hat, "wirklich demütig". Aber er erwartet auch nicht, dass sie dauern. In den kommenden Monaten wird die Anzahl der Karten und freundlichen Notizen mit ziemlicher Sicherheit abnehmen. In den nächsten Jahren und sicherlich in den kommenden Jahrzehnten besteht eine gute Chance, dass sie vollständig verschwinden. Welches Schicksal wird nach Ansicht von Harris-Burland die Lieferbots von Starship treffen? Welchen Grund hat der Marketing-Vizepräsident des Unternehmens, der nachts wach liegt und erwartet, dass die Art von Gegenreaktion die Kinder davon abhält, Notizen zu schreiben, um ihren freundlichen Nachbarschaftslieferrobotern zu danken?

Wie sich herausstellt, sagt er nicht voraus, dass sich die Leute plötzlich gegen die Lieferroboter des Unternehmens wenden werden. Stattdessen glaubt er - und hofft sogar aktiv -, dass die Leute einfach aufhören werden, es zu bemerken. Und im Gegensatz zu dem, was Sie von einem werbesuchenden Tech-Startup erwarten können, ist das eine gute Sache.

Das Skype der Lieferroboter

Vor einigen Jahren beschlossen Ahti Heinla und Janus Friis, einer aus Estland und der andere aus Dänemark, ein Robotikunternehmen zu gründen. Heinla, damals erst ein paar Jahre in den Vierzigern, hatte bereits mit Robotern gearbeitet. Er baute sie in seiner Freizeit und hatte einen Vorschlag für einen NASA-Wettbewerb angeführt, in dem er um Hilfe beim Bau eines autonomen Geländeroboters gebeten wurde, mit dem Gesteinsproben auf dem Mars gefunden und abgerufen werden konnten. Sein Design wurde letztendlich nicht ausgewählt - aber die Idee blieb bestehen. Was wäre, wenn solche Roboter, so er und Friis, nicht dazu verwendet werden könnten, den 33 Millionen Meilen entfernten Roten Planeten zu umrunden, sondern stattdessen hier auf der Erde von Tür zu Tür zu liefern?

Raumschiff-Lieferroboter reihen sich aneinander Starship Technologies

Die Idee mag verrückt geklungen haben, aber Heinla und Friis hatten eine nachgewiesene Erfolgsbilanz. Friis war Mitbegründer von Skype, während Heinla einer der führenden Software-Ingenieure war, die die Software entwickelten. Skype wurde nur wenige Jahre nach seiner Gründung für 2,5 Milliarden US-Dollar an eBay verkauft. Dies, kombiniert mit einer klar definierten Geschäftsstrategie für das neue Unternehmen, reichte aus, um die Anleger zu überzeugen. Bis 2017 sammelte das Startup, das sie "Starship Technologies" nannten, 17,2 Millionen US-Dollar an Startkapital. Ein Jahr später, im Juni 2018, wurde eine zweite Runde der Startkapitalfinanzierung durchgeführt, diesmal im Wert von 25 Millionen US-Dollar.

Im Vergleich zu Backflipping- oder Parkour-Robotern sind Lieferungen kein besonders sexy Bereich der Robotik, auf den man sich konzentrieren sollte. Aber es war eine kluge Entscheidung. Wie unzählige Robotikunternehmen leider bewiesen haben, ist es äußerst schwierig, mit Robotern Geld zu verdienen. Die Startkosten sind hoch, aber trotz massiver technischer Fortschritte auf diesem Gebiet gibt es derzeit nicht allzu viele Möglichkeiten, Cashflow zu generieren. Dies gilt insbesondere dann, wenn Sie außerhalb der aktuellen Brutstätten für kommerzielle Robotikunternehmen arbeiten, bei denen es sich normalerweise um Lager- oder Militäranwendungen handelt. In diesen Szenarien sind Roboter von normalen Bürgern ferngehalten, so wie es Computer in den Jahrzehnten vor dem Personal Computer waren.

Die Lieferroboter von Starship Technologies verwenden die gleiche Technologie wie die heutigen autonomen Autos.

Für die Gründer von Starship war eine der wichtigsten Erkenntnisse, die sie zu Lieferungen veranlassten, die Entdeckung, dass bis zu 50% der gesamten Transportkosten auf den letzten Kilometern gewichtet werden. Ein weiterer vielversprechender Datenpunkt? Dass 95% der Dinge, die Menschen online bestellen, so klein sind, dass sie theoretisch über einen kleinen Lieferroboter transportiert werden könnten.

"Es gab nichts [was die Mitbegründer von Starships sehen konnten, was sich löste] eines der größten Probleme von außen, nämlich die Lieferung auf der letzten Meile", sagte Harris-Burland. „Das ist eine große Herausforderung. Sie haben Transporter, die jeden Tag hunderte Male vor den Häusern anhalten, verpasste Lieferscheine werden durch Türen gesteckt, große Autos werden mit kleinen Pizzen herumgefahren. Es ist unglaublich ineffizient. Sie dachten wirklich, dass sie dieses Problem lösen könnten. “

Diese frühe Vision scheint bestätigt worden zu sein. Heute hat Starship Technologies seinen Hauptsitz in San Francisco, ein weiteres Büro in der Nähe im Silicon Valley, weitere in London, Deutschland und Washington DC sowie ein Forschungs- und Entwicklungslabor mit mehr als 100 Ingenieuren in Tallinn, Estland. Die Lieferroboter haben zusammen 200.000 Meilen zurückgelegt, 50.000 Lieferungen durchgeführt und wurden in über 100 Städten in 20 Ländern getestet. Es ist ein fester Bestandteil nicht nur in mehreren Stadtteilen, sondern auch auf Universitätsgeländen. Anfang 2019 startete Starship Technologies gemeinsam mit dem Food-Service-Unternehmen Sodexo einen Food-Lieferservice für die 40.000 Studenten, Fakultäten und Mitarbeiter der George Mason University. Mit seiner Flotte von 25 Robotern ist es die größte Einzelimplementierung autonomer Roboter-Lebensmittellieferdienste auf einem Universitätscampus.

Die Lieferroboter von Starship Technologies verwenden für die Fahrt die gleiche Technologie wie die heutigen autonomen Autos. Die Sensorsuite umfasst unter anderem Kameras, Ultraschall, GPS und Trägheitsmessgeräte. Sie unterscheiden sich jedoch in einem entscheidenden Punkt.

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"Autos streben eine 100% ige Autonomie an", fuhr Harris-Burland fort. „Das liegt daran, dass ein Auto, das auf der Autobahn 70 Meilen pro Stunde fährt, nicht den Luxus hat, einen menschlichen Bediener anzurufen, um eine Frage zu stellen, wenn es sich über etwas nicht sicher ist. Mit einem Lieferroboter können wir. Wir verstehen, dass es nur durch die Wahrscheinlichkeitsgesetze eine lange Reihe von Situationen gibt, die auftreten können, die der Roboter möglicherweise nicht bewältigen kann. Es ist viel einfacher und kostengünstiger, einen menschlichen Bediener, der möglicherweise 100 Roboter gleichzeitig überwacht, um Hilfe zu bitten. “

Während der größte Teil des Fahrens autonom erfolgt, kann jeder Roboter von Starship jederzeit von einem entfernten menschlichen Bediener gesteuert werden. Diese Bediener, die jede Lieferung überwachen, müssen sich nicht einmal im selben Land wie der Roboter befinden, den sie überwachen. Aber das Wichtigste ist, dass sie bei Bedarf da sind.

Die richtige Zeit und den richtigen Ort

Jede verbraucherorientierte Technologie, die sich wirklich durchsetzt, muss mehr als nur die richtige Technologie anbieten. Es muss die richtige Technologie zur richtigen Zeit anbieten. Erfolgreiche Unternehmer müssen daher einen sechsten Sinn dafür haben, durch das kleine Fenster zu tauchen, in dem die Technologie auf dem neuesten Stand ist, nur wenige oder gar keine Wettbewerber auf den Markt gekommen sind und die Öffentlichkeit für das, was Sie anbieten, entscheidend ist.

Starship Technologies zweifelte nicht daran, dass seine Technologie funktionierte. Zu Recht stellten die Mitarbeiter jedoch die Frage, wie die breite Öffentlichkeit Roboter mit Rädern erhalten würde, die auf ihren Bürgersteigen auf und ab fahren.

"Die gesellschaftliche Akzeptanz war auf der ganzen Welt erstaunlich."

"Niemand wusste, was passieren würde, wenn Lieferroboter mit Menschen auf Bürgersteige gestellt wurden", sagte Harris-Burland. „Was werden Menschen sagen und tun? Werden sie diese Roboter akzeptieren oder nicht? Das war eine große Frage für uns. Die Leute dachten sicher, diese Dinge würden einfach gestohlen oder zerstört werden. [Leute von außerhalb von Starship haben gesagt], "das würde in [so und so] Stadt niemals funktionieren." Ich habe alles gehört. Die Realität widerspricht jedoch unseren ersten Eindrücken über die menschliche Natur. Die gesellschaftliche Akzeptanz war auf der ganzen Welt erstaunlich. “

Laut Harris-Burland lautet die Reaktion an jedem Ort, an dem Starship seine Roboter ausgerollt oder getestet hat, „genau das Gleiche geben oder nehmen“. "Was normalerweise passiert, ist, dass wenn ein Roboter zum ersten Mal herumrollt und niemand es jemals zuvor gesehen hat, ein paar Leute Fotos machen und zeigen", sagte er. „Viele Leute schauen, aber nur etwa 1% interagieren tatsächlich direkt mit dem Roboter. Das zweite, dritte und vierte Mal, wenn Menschen einen Roboter sehen, ist es ihnen egal. Es ist langweilig. Auf das nächste Ding. "

Macht er sich Sorgen darüber, was passieren wird, wenn Starship sein Modell so gut beweist, dass die Bürgersteige mit Lieferrobotern gefüllt sind? Gibt es einen hypothetischen Wendepunkt, an dem die Roboter vom niedlichen Neuankömmling zur eindringenden Horde übergehen und Menschen vom Bürgersteig in die Gosse schieben?

"In den frühen Tagen haben wir einige Modellierungen durchgeführt, um zu untersuchen, wie die Bürgersteige aussehen könnten, wenn wir voll ausgelastet sind", sagte er. „Kapazität würde in diesem Fall alle Lieferungen bedeuten, die möglicherweise ausgeführt werden könnten, was wahrscheinlich nicht der Fall ist. Selbst in diesem Fall sprechen wir immer noch nicht über Tausende von Lieferrobotern in jedem Vorort. In Milton Keynes, der britischen Prüfstandsstadt, haben wir derzeit beispielsweise 60 Lieferroboter, die etwa 15.000 bis 20.000 Haushalte abdecken. Wir liefern Tausende von Lieferungen. Roboter sind ein häufiger Anblick, aber sie behindern Fußgänger keineswegs. “

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Letztendlich, so Harris-Burland, sei dies ein entscheidender Bereich für das Unternehmen. Mit Menschen gut zu spielen ist nicht nur ein zusätzliches Extra, sondern auch eine Schutzhülle für Ihr neues Smartphone. Die Roboter von Starship sind wie das Rollen autonomer Werbetafeln - und Sie müssen kein Wirtschaftsmajor sein, um zu erkennen, dass ärgerliche potenzielle Kunden nicht gerade ein Erfolgsrezept sind. (Aus dem gleichen Grund hat Starship auch die Auswirkungen seiner Lieferroboter auf andere Bürgersteigbenutzer wie Blindenhunde untersucht.)

"Wenn diese Roboter plötzlich anfingen, Menschen zu behindern, zu Hindernissen und zu einem Ärgernis zu werden, funktioniert unser gesamtes Modell nicht", sagte Harris-Burland. „Weil sie dann nicht sozial akzeptiert würden. Unsere Roboter müssen sich in die Infrastruktur von Städten, Campus, Stadtteilen und Vororten einfügen. Sie müssen fast unbemerkt bleiben. Wenn das nicht der Fall ist, haben wir ein Problem. “

Aus diesem Grund erwartet Harris-Burland nicht, dass diese (so liebenswerten) Antworten von Dauer sind, um zur Wand der Briefe zurückzukehren. Er erwartet nicht, dass der gute Wille verschwindet, ersetzt durch eine Gegenreaktion der Verbraucher gegen Lieferroboter. Stattdessen glaubt er, dass die Lieferroboter des Unternehmens einfach so alltäglich werden, dass sie völlig unauffällig werden. Wann hat sich Ihr Kind das letzte Mal bei einem Briefkasten, einer Glühbirne oder einer von mehreren Technologien bedankt, die einst erstaunlich futuristisch wirkten?

Hier kommen die Rivalen

Ein Ort, an dem die Roboter von Starship sicherlich nicht unbemerkt geblieben sind, sind andere Unternehmen. Seit dem Debüt von Starship Technologies schließen sich eine Reihe anderer Unternehmen der Lieferroboterparty an. Dies sind auch keine Anfänger.

Der Kurierdienstriese FedEx bringt sein halbes Jahrhundert an Fachwissen in den Raum ein, der einst ausschließlich Starship gehörte. Es wurden bereits Pläne für die Zusammenarbeit mit Einzelhändlern wie AutoZone, Lowe's, Pizza Hut, Target, Walgreens und Walmart für Lieferungen von Tür zu Tür am selben Tag angekündigt. Oh, und seine Lieferbots können auch Bordsteine ​​hüpfen und Treppen steigen.

"Wir sehen es als Kompliment, weil es zeigt, dass wir definitiv auf etwas stehen."

Amazon, der Weiße Hai des Einzelhandels, springt mit seinem Amazon Scout-Service ebenfalls auf den Markt. Harris-Burland hat es unterlassen, Konkurrenten zu kommentieren, außer zu sagen: "Wir sehen es als Kompliment, weil es zeigt, dass wir definitiv auf etwas stehen." Beide werden jedoch für sich genommen erhebliche Herausforderungen darstellen - mit tieferen Taschen und den richtigen Verbindungen.

Im Moment hat Starship Technologies jedoch die Nase vorn. Es hat sich in wenigen Jahren einen beeindruckenden Namen gemacht. Unabhängig davon, was als nächstes passiert, glaubt Starship, dass es etwas bietet, das viel mehr ist als eine kurzfristige Spielerei.

"Wir sind nicht an Neuheiten interessiert", sagte Harris-Burland. „Natürlich ist es eine interessante Technologie, und sie wird zunächst neu sein. Wir sind das erste Unternehmen, das dies tut. Als jemand, der im Marketing arbeitet, schätze ich auch die Neuheit dieser ersten Bestellung, die Kunden machen. Dies wird dazu beitragen, dass Kunden beim ersten Mal bestellen. Aber beim zweiten, dritten, vierten und fünften Mal wird es definitiv nicht helfen - egal beim vierzigsten oder fünfzigsten Mal. Wenn es nur um Neuheit geht, werden wir innerhalb von Wochen Kunden abwandern. Wir haben jetzt eine Reihe von Kunden, die über 200 Mal bei uns bestellt haben! Ich vermute, die Neuheit hat nachgelassen - und sie benutzen uns, weil wir ihnen das Leben wirklich ein bisschen leichter machen. “

Starship Technologies will langfristig dabei sein. Im Moment hat es mehr als genug getan, um diese Ambitionen zu untermauern. Roll on the Worldwide Rollout!